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AP

Un siglo después de que Estados
Unidos abrió el canal interoceánico para acortar distancias al comercio
marítimo mundial, Panamá hace los
últimos preparativos este sábado para poner en marcha la mayor apuesta de su
historia
, con la inauguración de la
vía ampliada, una obra faraónica, ambiciosa y llena de desafíos
.

La apertura será el
domingo, después de un retraso de casi
dos años en la construcción de las nuevas esclusas por parte de los
contratistas europeos
. Su protagonista principal será el tránsito de un
portacontenedores chino, pues está en aguas panameñas del Atlántico.

A un costo inicial de 5.250 millones de dólares, la
obra debió estar terminada en octubre de 2014
,
para que coincidiera con los festejos de su primer centenario, pero la
construcción de las nuevas esclusas sufrió retrasos debido a demoras por el uso
del concreto para esas estructuras, conflictos laborales, una huelga de los
contratistas por reclamos de supuestos sobrecostos y filtraciones detectadas a
fines del año pasado.

Grupo Unidos por el Canal, el consorcio liderado por las constructoras
italiana Salini Impregilo y la española Sacyr, entregó la obra el viernes, quedando pendiente una serie de
reclamos suyos por presuntos sobrecostos superiores a los 3.000 millones de
dólares.

Sin embargo, las autoridades del canal y el gobierno
panameño han dejado de lado las dificultades que atravesó la obra
y en las
últimas semanas montaron una campaña intensa para ensalzar la finalización de
los trabajos, además de organizar actos multitudinarios en ambos lados de las
nuevas esclusas para festejar el tránsito inaugural. Se esperan más de 30.000 personas en ambos actos y la presencia de ocho
jefes de Estado
.

La ruta es motor para
la economía panameña y este país le supo sacar los mayores dividendos desde que
la recibió de parte de Estados Unidos el
31 de diciembre de 1999
. Desde esa fecha hasta ahora, el canal ha aportado 10.000 millones de dólares a las arcas del país,
cinco veces más de lo que aportó en los 85 años de administración
norteamericana.

Por ello los
regentes del canal no dudaron en
utilizar el 40% de sus reservas para pagar la expansión
y buscar
financiamiento para cubrir el resto del costo.

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