La región larense ha sido pródiga en proporcionar dignos hijos servidores a la patria, en los variados campos de la educación, la religión, las ciencias, las artes, la música y de la emancipación. Juan Etanislao Castañeda, olvidado paladín de la gesta redentora, nacido en julio de 1793 en Nuestra señora de la Merced de Arenales, progresista población cercana a la prócera Carora, desde 1810 se incorpora con un grupo de coterráneos en apoyo del marqués del Toro durante el desarrollo de la Campaña sobre Coro, cuando esta provincia no se adhirió al grito que Caracas dio el memorable 19 de abril. Juan Etanislao, demostró entusiasmo y patriotismo en las primeras acciones libertadoras, logrando por méritos su ascenso a teniente y la confianza de sus superiores entre ellos el futuro Libertador, que lo tuvo en sus filas en Trujillo durante el exitoso avance de la Campaña Admirable.

Destaca en los combates de Los Horcones el 22 de julio de 1813, a las órdenes de José Félix Ribas, el 30 de septiembre en Bárbula bajo la jefatura del “Siempre leal” Urdaneta; Trincheras el 3 de octubre con Luciano D´lúyar, vengando la muerte del comandante Atanasio Girardot. Con Bolívar luchará en Vigirima los días 23,24 y 25 de noviembre de 1813, el combate de mayor duración de la independencia, contra las fuerzas del coronel realista José Miguel Salomón. Seguirá con el máximo jefe hacia Barquisimeto sufriendo la derrota que se perfilaba como una victoria en Barquisimeto el 10 de noviembre contra las fuerzas de José Ceballos, desquite ejecutado en Araure donde derrotan a las fuerzas de Ceballos el 5 de diciembre, el batallón sin nombre así denominado por la derrota sufrida en Barquisimeto se nombrará desde ese momento batallón Vencedores de Araure.

Durante las operaciones realizadas en 1814, Castañeda estará presente el 28 de mayo en el triunfo republicano de la primera batalla de Carabobo. La pérdida de la Segunda República, lo obliga desplazarse al oriente. Combate en Urica el 5 de diciembre, fatal para los republicanos comandados por Bermúdez y Ribas, con la suerte de la muerte del temible asturiano José Tomás Boves. Castañeda estará con el impetuoso José Francisco Bermúdez, mejor conocido como José Francisco “Pueblo”, cumpliendo en mayo y junio de 1821, las ordenes del Libertador de la famosa “Diversión” sobre Caracas para restarle fuerzas a Morales.

Acciones que le permiten ascender a teniente coronel. Con Páez ejecutará la última acción militar emancipadora el 8 de noviembre de 1823 con la Toma de Puerto Cabello, cuando en horas de la noche las tropas desnudas ocuparon los trincherones y derrota al general Sebastián de la Calzada comandante del último bastión realista. En 1824 se encuentra en Panamá con una división preparada para dirigirse al sur del continente con la misión de reforzar al general Sucre; apoyo que no se materializó por el resonante triunfo del cumanés en Ayacucho el 9 de diciembre.

Castañeda recibe en 1827, el ascenso a coronel. En la población se Siquisique organiza un grupo de afectos al Libertador y se alza en armas con doscientos soldados contra el movimiento separatista originado en Valencia con el movimiento de la Cosiata, siendo derrotado por los afectos al general Páez.

Apoyará en 1835 a los simpatizantes de Mariño en la Revolución de las Reformas contra el gobierno civil del Dr. José María Vargas, que al ser derrotados por Páez pierden los derechos y demás beneficios, que recupera con el gobierno de José Tadeo Monagas diez años después. A Castañeda le son reconocidos sus invalorables servicios por Monagas, con el ascenso a general de brigada en 1854, y por el general Juan Crisóstomo Falcón a general de división en 1864 y a general en jefe en 1865.

En el epilogo de su agitada existencia, el viejo soldado se residencia en Montalbán donde casa en segundas nupcias con Doña Carmela Conde, dejando una digna descendencia, algunos de ellos residenciados en Valencia. Este distinguido luchador por la libertad fallece el 20 de septiembre 1876. La patria agradecida designó una parroquia capital Atarigua del municipio Torres con su preclaro nombre.

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