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Golden State Warriors y Houston Rockets disputarán una de las series más esperadas de los últimos años de la NBA en la final de Conferencia del Oeste. Los actuales campeones, dirigidos por la mente de Steve Kerr y la ferocidad ofensiva de Stephen Curry y Kevin Durant, jugarán su primera serie sin ventaja de localía desde 2014.

Houston viene de sostener el mejor récord de toda la liga en la temporada regular y mostrar una potencia ofensiva a la altura de la de Golden State, aunque con condimentos distintos, pues Houston cuenta con una mayor variedad de “francotiradores” desde la línea del triple, pero en Golden State sobran las superestrellas.

James Harden y Chris Paul son los pilares de los cohetes. “La Barba” es el principal favorito para quedarse con el premio al jugador más valioso (MVP) de la NBA, pues viene de tener un año extraordinario, su segundo bajo la guía ofensiva del entrenador Mike D’Antoni.

Harden fue el campeón anotador de la liga con promedio de 30.4 puntos por juego y 8.8 asistencias. Además, lanzó 45% en tiros de campo y comandó la liga en triples encestados con 265, su mejor temporada en ese aspecto.

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Paul, por su parte, está gozando de su mejor temporada en cuanto a éxito colectivo, pues estos Rockets son el primer equipo del que “CP3” formó parte y que logró avanzar a una final de conferencia.

El experimentado piloto viene de tener el mejor encuentro en su carrera de playoffs, al anotar 41 puntos (8/10 en triples) y repartir 10 asistencias sin perder un balón en el quinto juego frente al Utah Jazz.

Enfrentamientos e historial

En la campaña actual, los dos equipos más potentes de la Conferencia Oeste se cruzaron tres veces. Los Rockets triunfaron en la serie particular 2-1.

La victoria de Golden State fue el pasado 4 de enero en Houston y sin Durant.

Houston triunfó en la noche inaugural en el Oracle Arena y luego se impuso en casa el 20 de enero.

En playoffs, ambas franquicias jugaron en dos series en los últimos tres años, todas con victoria de los Warriors. En 2015 jugaron en la final de conferencia del Oeste y Golden State se impuso 4-1 y siguió su ruta al campeonato. En 2016 chocaron en la primera ronda y nuevamente la serie se definió 4-1.

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La WCF (Western Conference Finals por sus siglas en inglés) de este año tendrá una diferencia que podría ser clave: la ventaja de localía esta vez pertenece a Houston. Luego de tener la mejor temporada regular de la historia de la franquicia, Houston iniciará la serie en casa y sólo debe triunfar en su cancha para avanzar.

El Gerente General de Houston, Daryl Morey, comentó durante la campaña que los Rockets tienen un equipo diseñado para vencer a Golden State. Por su parte, Clint Capela, centro de Houston, enfatizó el pasado 20 de enero que los Rockets eran mejores que los Warriors.

Ante los comentarios emitidos desde Texas, Draymond Green fue cuestionado en rueda de prensa sobre Houston y sus deseos de enfrentarlos.

El alero de Golden State explicó que sus compañeros no tienen interés en enfrentar a equipo alguno, sino en ganar el campeonato. “Si un equipo se cruza en nuestro camino, se cruzó y ya, no estaremos hablando de enfrentar a otros equipos, eso no tiene sentido. Queremos ganar el campeonato y no importa quién está en el camino”, dijo Green.

Kerr: Nuestros jugadores tienen anillos, estamos bien

Al ser interrogado sobre el momento de su equipo en comparación con Houston, Steve Kerr declaró que le gusta la posición en la que está su equipo, pues sus jugadores “tienen anillos (campeonatos)”.

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El entrenador, campeón cinco veces como jugador y dos desde que dirige al equipo de Oakland (desde 2014), explicó que “el campeonato más difícil es el primero, colectiva e individualmente, porque antes de ese momento no sabes si eres capaz. Saldremos a la cancha sabiendo que somos los campeones reinantes y que tenemos dos títulos en los últimos tres años, pero buscaremos uno nuevo, es una buena sensación para empezar una serie”.

La confianza de Kerr está bien respaldada por el sistema y los jugadores que tiene a su disposición. Desde la llegada del antiguo jugador de los Chicago Bulls, San Antonio Spurs, entre otros, el cuadro de Oakland alcanzó tres finales consecutivas y su estilo de juego de pase representa un valor añadido a la capacidad individual que Curry, Durant, Klay Thompson y Draymond Green poseen.

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Claves

Hablar de Golden State y mencionarlos como amplios favoritos en cualquier serie de playoffs corresponde a una realidad casi inapelable. Esta serie ante Houston tiene al actual campeón como principal candidato a avanzar a las Finales de la NBA, pero con tintes diferentes, pues Houston, en el papel, tiene mayores fortalezas en algunos aspectos relevantes del juego.

Los suplentes de Houston son mejores que los de los Warriors. Un banco conformado por Eric Gordon, Ryan Anderson, Luc Mbah a Moute, Gerald Green, Nene Hilario y Joe Johnson significa un grupo de jugadores que cada uno podría ser parte de un quinteto titular en cualquier franquicia.

Por el lado de Golden State, su quinteto titular es claramente mejor que el de Houston, básicamente por la presencia de cuatro jugadores que asistieron al juego de estrellas, entre ellos dos candidatos al MVP (Curry y Durant) y el actual Jugador Defensivo del año (Green).

Pero el banco de los actuales campeones no es precisamente el más efectivo, aparte de Andre Iguodala, que fue titular en nueve juegos de esta postemporada, es difícil encontrar jugadores suplentes que realmente muevan la balanza en favor de los de Oakland.

Nick Young, Javale McGee y David West no son las principales armas tras Iguodala, de hecho, los jóvenes Quinn Cook y Kevon Looney fueron los de mejor actuación entre los suplentes en la serie anterior ante New Orleans, además de Shaun Livingston, quien siempre es consistente.

Defensa

Durante estos playoffs, Golden State posee la mejor defensa entre los equipos participantes. Los Warriors permitieron a sus rivales 99.3 puntos por cada 100 posesiones, el único equipo que permitió menos de un punto por posesión a los contrarios, mientras que Houston posee la segunda mejor marca, con 102.1 puntos.

Draymond Green es el ancla defensiva de su escuadra / Foto: USA Today Sports

Ofensiva

A pesar de que Houston colectivamente continúa con la mejor ofensiva de los Playoffs con 111.1 puntos por cada 100 posesiones, Harden no está en un momento extraordinario en relación con su campaña regular. El guardia zurdo bajó su cantidad de puntos por juego a 28.5 y su porcentaje de tiros de campo cayó a 40%.

Para que las opciones de Houston se mantengan durante esta próxima serie, Harden deberá regresar a su mejor forma y elevar su juego para poder triunfar en cuatro ocasiones ante Golden State en un espacio de dos semanas.

Con la ausencia de Curry en los primeros seis juegos de la postemporada de Golden State, Kevin Durant se mantuvo como el líder ofensivo del equipo.

El alero de 2.13 metros promedia 28 puntos por juego, 8 rebotes y 5 asistencias durante esta postemporada. Además, el MVP de las Finales de 2017 lanza 49% de campo, el único aspecto que deberá mejorar son sus tiros de tres, de los cuales encestó sólo 19 de 68 en las dos rondas previas.

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Curry, en los cuatro juegos que participó ante New Orleans, promedió 24.5 puntos por juego, 5.3 rebotes y 3.5 asistencias con 48% de campo. En el duelo de los pilotos, el dos veces ganador del MVP enfrentará a Chris Paul, con quien chocó en los playoffs de 2014 cuando CP3 estaba en Los Angeles Clippers y el cuadro de Paul se llevó la serie en siete juegos.

Foto: Kelley L Cox-USA TODAY Sports

Lo importante en esta serie para Houston está en la posibilidad de que sus dos estrellas dejen de un lado el sistema de juego y el envolvimiento de todas las piezas ofensivas. Tal hecho puede provocar malas posesiones ofensivas que serán pagadas con puntos en el otro costado.

Clint Capela, el pivot de Houston, también representa una pieza de alto calibre en el funcionamiento de los Rockets. Las jugadas de pick and roll entre el pivot suizo y Paul/Harden y su protección del aro en defensa aportaron a los Rockets la presencia interior que hace falta en una escudra con un juego tan perimetral.

Cuando Harden, Paul y Capela coincidieron en la cancha, el récord de Houston fue de 50 ganados y 5 perdidos.

Calendario

Juego 1: Warriors en Houston. Lunes 14/05 9:00 pm

Juego 2: Warriors en Houston. Miércoles 16/05 9:00 pm

Juego 3: Rockets en Golden State (Oakland). Domingo 20/05 8:00 pm

Juego 4: Rockets en Golden State (Oakland). Martes 22/05 9:00 pm

Juego 5: Warriors en Houston. Jueves 24/05 9:00 pm*

Juego 6: Rockets en Golden State (Oakland). Sábado 26/05 9:00 pm*

Juego 7: Warriors en Houston. Lunes 28/05 9:00 pm*

(*) De ser necesario




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